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La educación teológica como una relación permanente en comunidad (Artículo en Sapientia)

El teólogo norteafricano Agustín de Hipona hizo supuestamente una afirmación que podría resumir rápidamente el propósito de la educación teológica: «Enamorarse de Dios es el mayor romance; buscarlo, la mayor aventura; encontrarlo, el mayor logro humano». Nuestras vidas encuentran su propósito y significado en el Dios trino, y la educación teológica es el elemento crítico de nuestro viaje de toda la vida para crecer en nuestro conocimiento y amor a Dios.

Nuestro Dios es una persona a la que amar, no un libro que estudiar, unos principios en los que creer o una declaración confesional que afirmar. Los cristianos creemos en un Dios que existe eternamente en tres personas. Nuestra relación con nuestro Dios trino evoluciona y crece con el tiempo. Todos somos teólogos, y cuando pensamos en nuestro Dios, conectamos con el Padre, el Hijo y el Espíritu Santo, y alineamos nuestras vidas con los caminos de Dios, estamos haciendo teología. Por esta razón, la educación teológica es el proceso de enamorarse de nuestro Creador. Sólo podemos amar a un Dios que conocemos. A medida que nuestro conocimiento de los demás se hace más íntimo, aumenta nuestro amor por ellos. La educación teológica es una invitación a recibir el amor de Dios y a devolver gradualmente el amor al Dios que nos amó primero (1 Juan 4:19).

Crecer en nuestro conocimiento de Dios es un proceso que dura toda la vida. Estamos llamados a crecer en la gracia y el conocimiento de nuestro Señor y Salvador (2 Pd. 3:18). Aunque hayamos recibido la gracia de Dios y lo conozcamos como hijos suyos, nuestra comprensión de quién es Dios y de lo que ha hecho por nosotros es un proceso gradual. Dios es inmanente, está cerca de nosotros, es personal. Al mismo tiempo, Dios es trascendente; va más allá de nuestra comprensión humana; es majestuoso. La educación teológica nos guía para conocer a Dios, y aunque se trata de un proceso que dura toda la vida, la realidad es que, incluso en toda la eternidad, nunca seremos capaces de comprender plenamente a nuestro asombroso Dios. Crecemos en nuestra comprensión del Dios trino, y este proceso nunca terminará. Nunca dejaremos de admirar y adorar al Alto y Sublime, al que vive para siempre y cuyo nombre es Santo (Isa. 57:15).

La aventura de la educación teológica tiene lugar de manera formal, informal y no formal. La educación formal, como sistema pedagógico organizado que sigue un plan de estudios y suele otorgar títulos académicos, es el modo más familiar de educación teológica. Los institutos bíblicos y los seminarios son las instituciones teológicas más comunes en las que se imparte formación teológica. He dedicado mi carrera académica a estudiar y enseñar en esos lugares porque creo firmemente en la importancia de la educación teológica formal. Comprender y conocer a Dios es la actividad más importante que podemos perseguir, superando las fuentes humanas tradicionales de valor y gratificación como el poder, la sabiduría y las riquezas (Jer. 9:23-24). La educación formal proporciona credenciales académicas, demostrando la rigurosa formación teológica necesaria para instruir a otros. Sin embargo, aunque la educación teológica formal es importante y necesaria, debemos recordar que nuestro Dios no puede reducirse a ningún currículo humano. El título tradicional del seminario es el de Maestro en Divinidad, pero este título nunca representa un título porque, como bromean a menudo los seminaristas, nadie es nunca «Maestro» de la Divinidad. Podemos estudiar formalmente a Dios, pero nunca podremos comprenderlo plenamente.

Las iglesias locales y las instituciones teológicas trabajan mano a mano en nuestro camino de toda la vida para conocer, amar y servir a Dios y a los demás.

Las instituciones teológicas formales y los títulos académicos son esenciales, pero la educación teológica trasciende las aulas y las escuelas. La educación teológica no formal tiene lugar fuera del sistema escolar tradicional. Las congregaciones, las comunidades de fe y los grupos pequeños son vitales en la educación teológica. Cualquier educación teológica formal que no sirva al cuerpo de Cristo pierde el sentido de su existencia. Tanto los seminarios como las congregaciones existen para glorificar a Dios y promover e impulsar la misión de Dios (missio Dei). La interdependencia mutua entre las instituciones teológicas y la iglesia proporciona la conexión indispensable entre la educación teológica formal y no formal. Las iglesias locales y las instituciones teológicas trabajan codo con codo en nuestro viaje de toda la vida para conocer, amar y servir a Dios y a los demás.

Por cruciales que sean las instituciones teológicas y las oportunidades educativas en las congregaciones, el método más profundo de educación teológica se da en contextos informales. La educación informal se relaciona con actividades cotidianas y no estructuradas. Nuestra teología se hace práctica y relevante en lo que los teólogos hispanos llaman lo cotidiano. Dios se nos revela constantemente a través de su creación. El Espíritu Santo habita en los creyentes y les guía para que conozcan a Dios y vivan para él. Nuestras actividades cotidianas, las interacciones casuales y estructuradas con los demás, y el conjunto de nuestra existencia se convierten en oportunidades para crecer en nuestra relación con nuestro Dios trino. La educación teológica no se interesa meramente por proposiciones profundas y a veces oscuras, sino por nuestra comprensión del Dios que quiere que vivamos para él.

La educación teológica es nuestro viaje de toda la vida para conocer y amar a nuestro Dios trino.

La educación teológica es nuestro viaje de toda la vida para conocer y amar a nuestro Dios trino. Es una aventura comunitaria. La teología se practica y se vive en conjunto. Nuestro Dios existe eternamente en la comunidad perfecta; somos seres relacionales creados a su imagen. El Espíritu Santo habita, guía y da poder a todos los creyentes; ninguna persona, denominación o movimiento es dueño del Espíritu Santo. Sólo podemos conocer plenamente a Dios en comunidad. Nos necesitamos mutuamente a nivel local, nacional y mundial. De este modo, la iglesia universal se convierte en esencial para un plan de estudios de educación teológica holística. Las diferentes perspectivas teológicas y experiencias culturales son dones que debemos recibir con los brazos abiertos, no amenazas que debemos evitar. Nuestra interdependencia mutua en la educación teológica debería llevarnos a ser teólogos humildes que reconozcan nuestra necesidad mutua.

La educación teológica es el romance más excelente para todos nosotros. Nuestro Dios trino toma la iniciativa de revelarse a nosotros, y nosotros le respondemos con fe y amor. Dios nos invita a una relación personal y eterna con él por su gracia. La educación teológica recibe esta invitación y la transmite a los demás, una invitación a caminar juntos en la aventura más increíble de nuestra existencia. Todos somos teólogos porque todos somos hijos de Dios que juntos crecemos en la gracia y el conocimiento de nuestro Padre. Somos amados incondicionalmente. Qué asombrosa realidad para recibir y compartir con los demás durante el resto de nuestras vidas.

Nota: Este artículo apareció aquí el 11 de marzo de 2024 en Sapientia en el Centro Carl F. H. para la Comprensión Teológica.

Octavio J. Esqueda

Esqueda (PhD University of North Texas) es Profesor de Educación Superior Cristiana y Director de los Programas de Doctorado y EdD en Estudios Educativos en Talbot School of Theology, Biola University. Es autor o editor de varios libros, entre ellos Christian Education: Retrospects and Prospects (Publicaciones Kerigma, 2022), y The Hispanic Faculty Experience: Opportunities for Growth and Retention in Christian Colleges and Universities (Abilene Christian University Press, 2023).

Esqueda (PhD University of North Texas) is Professor of Christian Higher Education and Director of the PhD and EdD Programs in Educational Studies at Talbot School of Theology, Biola University. He is the author or editor of multiple books, including Christian Education: Retrospects and Prospects (Publicaciones Kerigma, 2022), and The Hispanic Faculty Experience: Opportunities for Growth and Retention in Christian Colleges and Universities (Abilene Christian University Press, 2023)

The North African theologian Augustine of Hippo allegedly made a statement that could quickly summarize the purpose of theological education: “To fall in love with God is the greatest romance; to seek Him the greatest adventure; to find Him the greatest human achievement.” Our lives find their purpose and meaning in the triune God, and theological education is the critical element of our lifelong journey of growing in our knowledge and love of God.

Our God is a person to love, not a book to study, principles to believe, or a confessional statement to affirm. Christians believe in one God that eternally exists in three persons. Our relationship with our triune God evolves and grows over time. We all are theologians, and when we think about our God, connect with the Father, Son, and Holy Spirit, and align our lives to God’s ways, we are doing theology. For this reason, theological education is the process of falling in love with our Creator. We can only love a God we know. As our knowledge of other people becomes more intimate, our love for them increases. Theological education is an invitation to receive God’s love and to gradually love back the God who first loved us (1 John 4:19).

Growing in our understanding of God is a process that lasts a lifetime. We are called to grow in the grace and knowledge of our Lord and Savior (2 Pet 3:18). Even though we have received God’s grace, and we know God as his children, our understanding of who God is and what he has done for us is a gradual process. God is immanent; he is near to us; he is personal. At the same time, God is transcendent; he goes beyond our human understanding; he is majestic. Theological education guides us to know God, and although this is a lifelong process, the reality is that even in all eternity, we will never be able to fully comprehend our awesome God. We grow in our understanding of the triune God, and this process will never end. We will never cease to admire and worship the high and exalted One, who lives forever and whose name is holy (Isa 57:15).

The adventure of theological education happens formally, informally, and non-formally. Formal education, as an organized pedagogical system that follows a curriculum and usually awards academic degrees, is the most familiar mode of theological education. Bible institutes and seminaries are the most common theological institutions where people pursue theological training. I have devoted my academic career to studying and teaching in those places because I firmly believe in the importance of formal theological education. Understanding and knowing God is the most important activity we can pursue, surpassing traditional human sources of worth and gratification like power, wisdom, and riches (Jer 9:23–24). Formal education provides academic credentials, demonstrating the rigorous theological training necessary to instruct others. However, even though formal theological education is important and necessary, we must remember that our God cannot be reduced to any human curriculum. The traditional seminary degree is the Master of Divinity, but this degree never represents a title because, as seminarians often joke, no one is ever the “Master” of Divinity. We can formally study God, but we can never fully grasp God.

Local churches and theological institutions work hand in hand in our lifelong journey to know, love, and serve God and others.

Formal theological institutions and academic degrees are essential, but theological education transcends classrooms and schools. Non-formal theological education happens outside the traditional school system. Congregations, faith communities, and small groups are vital in theological education. Any formal theological education that fails to serve the body of Christ misses the point of its existence. Seminaries and congregations both exist to glorify God and to promote and advance the mission of God (missio Dei). The mutual interdependence between theological institutions and the church provides the indispensable connection between formal and non-formal theological education. Local churches and theological institutions work hand in hand in our lifelong journey to know, love, and serve God and others.

As crucial as theological institutions and educational opportunities in congregations are, the most profound method of theological education is in informal contexts. Informal education relates to daily and unstructured activities. Our theology becomes practical and relevant in what Hispanic theologians call lo cotidiano (everyday life). God constantly reveals himself to us through his creation. The Holy Spirit dwells in believers and guides them to know God and to live for him. Our daily activities, casual and structured interactions with others, and the whole of our existence become opportunities to grow in our relationship with our triune God. Theological education is not merely interested in deep and sometimes obscure propositions, but in our understanding of the God who wants us to live for him.

Theological education is our lifelong journey to know and love our triune God.

Theological education is our lifelong journey to know and love our triune God. This is a communal journey. Theology is practiced and lived in conjunto (in community). Our God eternally exists in the perfect community; we are relational beings created in his image. The Holy Spirit indwells, guides, and empowers all believers; no person, denomination, or movement is the owner of the Holy Spirit. We can only fully know God in community. We need each other locally, nationally, and globally. In this way, the universal church becomes essential for a holistic theological education curriculum. Different theological perspectives and cultural experiences are gifts to receive with open arms, not threats to avoid. Our mutual interdependence in theological education should lead us to be humble theologians who recognize our need for each other.

Theological education is the most excellent romance for all of us. Our triune God takes the initiative to reveal himself to us, and we respond in faith and love to him. God invites us to a personal and eternal relationship with him by his grace. Theological education receives this invitation and passes it along to others, an invitation to walk together in the most incredible adventure of our existence. We all are theologians because we all are God’s children who together grow in the grace and knowledge of our Father. We are unconditionally loved. What an amazing reality to receive and share with others for the rest of our lives.