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Pentecostalism and Afro-Latinity  

Autor: Josué Perea

“La correlación entre ser negro y ser pobre es donde el movimiento pentecostal ha logrado sembrar una semilla de esperanza y volverse relevante en la vida de las personas”. – Rev. Luis Barrios

Hace algunos años, mientras enseñaba un curso del Instituto Bíblico sobre la Historia de la Iglesia Cristiana, mencioné a la clase que muchos de los primeros conversos al pentecostalismo, especialmente al pentecostalismo puertorriqueño, eran afrolatinos, y que el surgimiento y crecimiento del movimiento pentecostal latino en los Estados Unidos y América Latina no sería posible sin los pentecostales afrolatinos. Los estudiantes estaban intrigados y querían saber más al respecto, ya que, como habían aprendido en clase, nunca se había mencionado la afrolatinidad del pentecostalismo.

La negritud de los latinos que fueron parte integral del crecimiento y desarrollo del pentecostalismo, no solo en los Estados Unidos sino en toda América Latina, no se ha mencionado tradicionalmente, pero es importante y conozco personalmente la importancia de esto.

Nací en Bogotá, Colombia de mi madre, María Ofelia Perea, actualmente pastora principal del Templo Pentecostal Emmanuel en Brooklyn, NY, y mi difunto padre Floresmiro Perea Rentería, escritor, pastor y abogado de Chocó. El linaje de mi padre, de donde proviene mi conexión con la diáspora africana, está directamente ligado a los afrolatinos pentecostales. Es un hecho familiar conocido que mi tatarabuelo por parte de mi padre era un nuevo converso al pentecostalismo en Mayagüez, Puerto Rico. Fue allí donde ganó fervor por la palabra y buscó difundir el Evangelio por todo el mundo. Cuando comenzó su viaje misionero, de alguna manera terminó en Chocó, Colombia, una de las regiones de Colombia más claramente identificadas con los afrocolombianos (el 90% de los chocoanos son negros). Esto es importante porque aquí él era un hombre negro de Puerto Rico llegando a otras personas negras en Colombia. Fue su fervor por el Evangelio, pero también su negritud lo que lo llevó al Chocó ya decidir radicarse allí y formar una familia. 

No sé si mi tatarabuelo fue el primer misionero pentecostal en Colombia o incluso en Chocó, o qué tan exitoso fue su ministerio, pero no tengo ninguna duda de que su negritud es una de las razones por las que llegó a Chocó, convirtió a varias personas y por qué crecí como pentecostal en Colombia y luego en Brooklyn. Fue su negrura lo que hizo que su mensaje fuera más aceptable para otras personas que se parecían a él y que entendían su experiencia vivida como hombre negro en el mundo. 

Al igual que mi tatarabuelo, hay muchas historias de latinos de ascendencia africana que se convirtieron temprano al pentecostalismo y ayudaron a que se extendiera por las Américas. Estas historias generalmente no se destacan, pero son importantes para nuestra comprensión del pentecostalismo porque nos ayudan a verlo como un movimiento que “ha sido un hogar para las culturas de la gente y para los grupos marginados” y uno de esos grupos ha sido el de los afrolatinos.Muchos de los conversos de dos de las figuras prominentes como Juan Lugo y Francisco Olazábal en el crecimiento del pentecostalismo latino, eran afrolatino/as. El pentecostalismo, ya sea en los EE. UU. o en América Latina, incluye “variedades proto evangélicas, católicas, indígenas y afrolatinas”. La evidencia de la afrolatinidad en el pentecostalismo está presente no solo en el liderazgo y la membresía de las iglesias pentecostales en la actualidad, sino también en la música y las prácticas de adoración, que a menudo son claramente afrocaribeñas. El comprender que este aspecto de la tradición tiene conexiones con otras como las prácticas espirituales afrodescendientes, como han mencionado muchos investigadores, no disminuyen esta experiencia. De hecho, convierte al pentecostalismo en un espacio que continúa brindando a los latinos negros dignidad, apoyo y respiro de un mundo que continúa problematizando los cuerpos negros y devaluando la experiencia negra. Para terminar, citando al Rev. Barrios, “El pentecostalismo, al igual que otras religiones afrodescendientes, desmantela la desigualdad misma que devalúa la presencia corporal de los negros, quienes luego pueden recuperar no solo el poder sino también un sentido de control sobre sus propias vidas.” 

Comprender esto también nos ayudará a combatir la anti-negritud que, lamentablemente, se ve con demasiada frecuencia en las iglesias y la comunidad latinas. Ayudar a otros a darse cuenta y reconocer que los afrolatinos han sido parte de las iglesias pentecostales y de muchas otras tradiciones cristianas latinas desde el principio, asegura que reconozcamos adecuadamente la totalidad de la experiencia multicultural latina y que la iglesia latina/a sigue siendo un espacio que nutre la imagen de Dios.

The correlation between being Black and being poor is where the Pentecostal movement has managed to sow a seed of hope and to become relevant in the lives of the people.” – Rev. Luis Barrios[1]

 

A few years ago while teaching a Bible Institute course on the History of the Christian Church, I mentioned to the class that many of the early converts to Pentecostalism, especially Puerto Rican Pentecostalism were  Afro-Latino, and that the rise and growth of the Latino Pentecostal movement in the United States and Latin America would not be possible without Afro-Latino Pentecostals. The students were intrigued and wanted to learn more about it, since, as they had learned in the class, the Afro-Latinidad of Pentecostalism had never been mentioned.

The Blackness of the Latino/as who were integral to the growth and development of Pentecostalism, not only in the United States but throughout Latin America, has not traditionally been mentioned, but is important and I know the importance of this personally.

I was born in Bogotá, Colombia to my mother, Maria Ofelia Perea, currently the senior Pastor of Temple Pentecostal Emmanuel in Brooklyn, NY, and my late father Floresmiro Perea Rentería, a writer, pastor and lawyer from Chocó. My father’s lineage, where my connection to the African Diaspora comes from, is directly linked to Afro-Latino Pentecostals. It is a known family fact that my great-great Grandfather on my father’s side was a new convert to Pentecostalism in Mayagüez, Puerto Rico. It was there that he gained a fervor for the word and sought to spread the Gospel throughout the world. As he began his missionary journey, somehow he ended up in Chocó, Colombia, one of the regions in Colombia most clearly identified with Afro-Colombians (90% of Chocoanos are Black.)  This is important because here he was a Black man from Puerto Rico reaching out to other Black people in Colombia. It was his fervor for the Gospel, but also his blackness that led him to Chocó and to decide to settle there and form a family.

I don’t know if my great-great grandfather was the first Pentecostal missionary in Colombia or even Chocó, or how successful his ministry actually was, but there is no doubt in my mind that his blackness is one of the reasons why he reached Chocó, converted a number of people and why I grew up as a Pentecostal in Colombia and then in Brooklyn. It was his blackness that made his message more palatable to other people who looked like him and who understood his lived experience as a Black man in the world.

Just like my great-great grandfather, there are many stories of Latino/as of African Descent who became early converts to Pentecostalism and helped its spread throughout the Americas. These stories are not usually highlighted but are important to our understanding of Pentecostalism because they help us see it as a movement that “has been a home to the people’s cultures and to marginalized groups”[2] and one such group has been Afro-Latino/as.

Many of the converts of two of the prominent figures, Juan Lugo and Francisco Olazabal, in the growth of Latino Pentecostalism, were Afro-Latino/as. Pentecostalism, whether in the US or Latin America, includes “proto-evangélico, Catholic, indigenous, and Afro-Latino strains.”[3] The evidence of Afro-Latinidad in Pentecostalism is present not only in the leadership and membership of Pentecostal churches today but also in the music and worship practices, which are oftentimes distinctly Afro-Caribbean. Understanding that this aspect of the tradition has connections to other African descendent spiritual practices, as has been mentioned by many researchers, doesn’t diminish this experience. It actually converts Pentecostalism into a space that continues to provide Black Latino/as with dignity, support and respite from a world that continues to problematize Black bodies and devalues the Black experience. To finish quoting Rev. Barrios, “Pentecostalism, like other African-descendant religions, dismantles the very inequality that devalues the bodily presence of Black people, who are then able to recapture not only power but also a sense of control over their own lives.”[4]

Understanding this will also help us combat the anti-Blackness that is, sadly, too often seen in Latino/a churches and the Latino/a community. Helping others realize and recognize that Afro-Latino/as have been a part of Pentecostal churches, and many other Latino/a Christian traditions from the beginning, ensures that we properly recognize the totality of the Latino/a multi-cultural experience and that the Latino/a church remains a space that nurtures the image of God.

 

 

____________________

 

[1] Juan Flores, Jimenez Miriam Roman, and Luis Barrios, “Reflections and Lived Experiences of Afro-Latin@ Religiosity,” in The Afro-Latin@ Reader: History and Culture in the United States (Durham, NC: Duke University Press, 2010), 255.

[2] Ibid, 259.

[3] Daniel Ramírez, Migrating Faith: Pentecostalism in the United States and Mexico in the Twentieth Century (NC: University of North Carolina Press, 2015), 11.

[4] Juan Flores, Jimenez Miriam Roman, and Luis Barrios, “Reflections and Lived Experiences of Afro-Latin@ Religiosity,” in The Afro-Latin@ Reader: History and Culture in the United States (Durham, NC: Duke University Press, 2010), 258

1 comentario en “Pentecostalismo y afrolatinidad  ”

  1. No dudo para nada de la influencia del carisma y efusividad que representa en medio del pueblo de Dios las personas afroamericanas ya que siempre son muy entregadas a las cosas que les apasionan, algo que admire en el hermano Floresmiro. No recuerdo muchos detalles pero su fuerza y compartir sus sueños me parecía bello. Espero e insisto que espero que pronto busquemos más imitar lo bueno de los que nos rodean sin discriminar por ninguna razón, que de verdad podamos aceptar que las diferencias en medio del pueblo nos complementan y que no tenemos que ser iguales entre nosotros sino capaces de imitar al autor y consumador de la fe, Yeshúa. Shalom 😎

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